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馃敶 La Aventura de Marte [ 馃幀 DOCUMENTAL ]

El 18 de febrero de 2021, lleg贸 el momento: el Lander de la NASA aterriz贸 con 茅xito en la superficie de Marte cubierto de polvo de 贸xido de hierro.

Adem谩s del rover marciano Perseverance mencionado al principio, esto tambi茅n se aplic贸 a su colega t茅cnico Ingenuity, el primer dron helic贸ptero en la historia que se desplegar谩 en un cuerpo celeste distinto de la Tierra.

El documental:

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La Aventura de Marte:

En el coraz贸n de la misi贸n Mars 2020 hay una pregunta central: 驴Se pueden encontrar rastros que indiquen la existencia de vida en nuestro planeta vecino? En vista del 谩rido mundo des茅rtico que encarna el cuerpo celeste hoy en d铆a, la respuesta a esta pregunta parece clara al principio. Sin embargo, el asunto es algo diferente si volvemos el tiempo atr谩s unos cuantos miles de millones de a帽os.

En ese momento, Marte no solo ten铆a una atm贸sfera mucho m谩s densa sino tambi茅n recursos h铆dricos abundantes. El hecho de que el planeta albergue formas de vida superiores o incluso inteligentes est谩 categ贸ricamente excluido en el 谩mbito de los expertos.

Sin embargo, formas de vida microsc贸picas primitivas o, en otras palabras, microbios que viven en las profundidades protegidas de la radiaci贸n del suelo, son concebibles, lo que nos lleva de nuevo al uso de Perseverance para obtener informaci贸n sobre la posible vida en el planeta rojo.

El instrumento de 2,5 mil millones de d贸lares analizar谩 muestras de rocas en busca de biofirmas, estudiar谩 procesos geol贸gicos y recopilar谩 datos sobre la evoluci贸n geol贸gica general de Marte. Tambi茅n estudiar谩 el clima del cuerpo celeste y allanar谩 el camino para la era de las misiones de mandar. Por ejemplo, el Rover convertir谩 el di贸xido de carbono en ox铆geno y evaluar谩 los resultados correspondientes.

El 20 de abril de 2021, este esfuerzo se puso en pr谩ctica por primera vez en la historia de los viajes espaciales. En una hora, se produjeron 5,4 gramos de ox铆geno a partir del di贸xido de carbono, suficiente aire respirable para 10 minutos. Se eligi贸 un delta de r铆o seco en el cr谩ter Jezero como lugar de aterrizaje.

Hasta hace unos 3.500 millones de a帽os, aqu铆 hab铆a un lago marciano extenso que alcanzaba una profundidad de 250 metros. Pero, 驴por qu茅 los expertos decidieron traer un peque帽o helic贸ptero a Marte con Ingenuity? Dado que el dispositivo de apenas 1,8 kilogramos no lleva otros instrumentos que no sean c谩maras, est谩 claro que Ingenuity sirve principalmente como modelo de prueba para objetos voladores futuros en el planeta rojo.

Hasta ahora, el Dron ha cumplido brillantemente con este requisito pionero. El 19 de abril de 2021, el helic贸ptero se elev贸 3 metros sobre la superficie de Marte y mantuvo la altitud de vuelo programada durante poco menos de 40 segundos.

Mientras esperamos con ansias las ideas que Perseverance nos proporcionar谩 en el futuro previsible, aprovechamos esta oportunidad para echar un vistazo a una observaci贸n literalmente impactante hecha por la sonda espacial Insight de la NASA.

Terremoto marciano m谩s fuerte jam谩s registrado:

Mientras la misi贸n Perseverance est谩 apenas comenzando a despegar, Insight tambi茅n est谩 llegando a su fin. Aterrizado en Marte el 26 de noviembre de 2018, la misi贸n secundaria ya est谩 programada para terminar este a帽o. En el per铆odo previo al proyecto, se le asignaron a la sonda, que pesa poco menos de 703 kilogramos, una serie de objetivos b谩sicos.

En resumen, el Lander equipado con una sonda de flujo de calor y un sism贸metro deb铆a analizar el desarrollo geol贸gico temprano del cuerpo celeste. Con la ayuda de los conocimientos adquiridos, la comprensi贸n de la formaci贸n de cuerpos celestes similares a la Tierra deber铆a profundizarse significativamente.

A partir de los datos recopilados, los cient铆ficos concluyeron que Marte y nuestro hogar terrestre son bastante similares en t茅rminos de estructura. Sin embargo, el planeta rojo tiene un n煤cleo l铆quido m谩s grande, as铆 como una corteza m谩s delgada de lo que los expertos hab铆an predicho de antemano.

Y la observaci贸n recientemente registrada que ocup贸 los titulares hace unos meses tambi茅n se espera que ayude a comprender mejor el funcionamiento interno de Marte. Espec铆ficamente, Insight registr贸 un temblor con una magnitud de cinco, lo que hace que el evento sea el terremoto m谩s fuerte jam谩s registrado en un planeta alien铆gena.

A diferencia de los dem谩s representantes de nuestro sistema planetario, la Tierra es el 煤nico que todav铆a tiene placas tect贸nicas activas. Los temblores que se producen en los dem谩s cuerpos celestes, por tanto, deben tener otras causas.

De los m谩s de 1.300 que Insight ha registrado hasta ahora en Marte, uno se destaca en particular: el terremoto de magnitud 4,7 del 4 de mayo de 2022. Este terremoto habr铆a sido claramente perceptible tambi茅n en la Tierra. De hecho, los expertos a煤n est谩n discutiendo sobre el origen de los terremotos en Marte.

Hasta ahora, los investigadores solo han descifrado parcialmente c贸mo se produce en detalle la formaci贸n del manto marciano y hasta qu茅 punto existen corrientes de magma o incluso una convecci贸n de manto all铆. Si los cient铆ficos logran desentra帽ar este misterio fundamental, tambi茅n se acercar谩n a responder otra pregunta no menos emocionante: 驴qu茅 caus贸 que el planeta rojo perdiera su campo magn茅tico global en el pasado?

Material imposible:

En 2016 hubo mucha expectaci贸n entre los expertos. El rover Curiosity de la NASA registr贸 un hallazgo proverbialmente imposible en el planeta rojo: en una muestra de roca del cr谩ter Gale, el dispositivo encontr贸 residuos del mineral trinita. En detalle, este era una forma particular de cuarzo que generalmente se asocia con volcanismo rico en 谩cido sil铆cico.

Por lo tanto, el mineral se forma cuando los silicatos se calientan primero intensamente y luego se enfr铆an r谩pidamente. Se sabe bien que esta forma de vulcanismo, que se acompa帽a de una alta concentraci贸n de 谩cido sil铆cico, se produce en algunos lugares de la Tierra, pero nadie sospechaba hasta este descubrimiento que tambi茅n podr铆a existir en nuestro planeta vecino.

Al principio, los cient铆ficos intentaron encontrar indicios de que el trinita tambi茅n podr铆a formarse a temperaturas m谩s bajas, pero como esta b煤squeda de pistas no dio resultado, surgi贸 la hip贸tesis de que Marte alguna vez fue escenario de una actividad volc谩nica mucho m谩s violenta de lo que se supon铆a anteriormente. Sin embargo, un equipo de investigadores de la Universidad de Rice en Houston ha logrado ahora proporcionar una explicaci贸n plausible para lo aparentemente imposible.

La magma en cuesti贸n debe haber permanecido en la c谩mara subterr谩nea m谩s tiempo de lo habitual, donde se enfri贸 un poco con el tiempo. En el curso de esto, las porciones ricas en silicatos de la mezcla al rojo vivo subieron a la superficie.

Durante una violenta erupci贸n, se expuls贸 principalmente el material rico en silicatos que conten铆a el trinita descubierto posteriormente. Con la ayuda del viento, finalmente fue transportado al cr谩ter Gale, que en ese momento a煤n deb铆a contener agua. Las caracter铆sticas marcas de meteorizaci贸n no dejan dudas al respecto.

Huellas de vida:

Una cosa es segura, si la vida existi贸 o incluso a煤n existe en Marte, debe haber dejado sus huellas all铆. Despu茅s de que Curiosity se encontr贸 con mol茅culas org谩nicas en el planeta rojo en el verano de 2018, el mundo experto estaba desconcertado. Investigaciones posteriores muestran que la concentraci贸n de metano tambi茅n est谩 sujeta a fluctuaciones regulares y no est谩 distribuida uniformemente, sino que est谩 presente en patrones de concentraciones elevadas.

Sin embargo, todav铆a no podemos decir con certeza absoluta de d贸nde proviene el metano en la atm贸sfera marciana. Las teor铆as relevantes van desde impactos de cometas hasta vulcanismo activo hasta microorganismos productores de metano.

Sin embargo, estos microorganismos tendr铆an que estar a gran profundidad, es decir, en esas regiones subterr谩neas donde las temperaturas permiten la presencia de agua l铆quida permanentemente. Aunque el metano tambi茅n puede formarse abi贸tico, hasta el 95% de todo el metano en la Tierra se produce biol贸gicamente.

Mientras que las agencias espaciales internacionales dejan caer equipos cada vez m谩s complejos en el planeta rojo, algunas pistas sobre la existencia de vida marciana tambi茅n vienen directamente a nuestra Tierra. Entre los m谩s importantes se encuentran el meteorito Noa, que impact贸 cerca de un pueblo egipcio a principios del siglo 20.

En el contexto de una investigaci贸n realizada en 1999, los investigadores descubrieron diferentes amino谩cidos y posibles rastros de bi贸sfera. Luego, siete a帽os despu茅s, una porci贸n de la roca gal谩ctica se rompi贸 para permitir el an谩lisis de una muestra libre de contaminantes.

En el proceso, los expertos se encontraron con muchos materiales carbonosos complejos que conten铆an poros y canales en la roca, muy similares a los que conocemos de las bacterias terrestres. Sin embargo, esto no significa que el meteorito marciano proporcione una prueba irrefutable de la existencia de microorganismos en Marte.

De hecho, la mayor铆a de los expertos creen que la mera presencia de estas formas conspicuas no es suficiente para confirmar las bacterias marcianas.

El lanzamiento de Insight, una misi贸n del siglo:

Las sondas y los veh铆culos de exploraci贸n marcianos han sido muchos en la historia de la exploraci贸n planetaria hasta la fecha, pero Insight era diferente. El inusual Lander fue dise帽ado y equipado como ninguna sonda anterior.

Los cient铆ficos involucrados en el proyecto observaron con entusiasmo el lanzamiento del cohete Atlas 5 que llevar铆a a Insight al espacio. El 5 de mayo de 2018, el tiempo hab铆a llegado y la nave espacial despeg贸 de la Base A茅rea de Vandenberg y parti贸 en su viaje.

En la NASA, el lanzamiento de la misi贸n fue visto con emociones encontradas. En ese punto, m谩s de la mitad de las misiones marcianas planificadas hab铆an fracasado, ya sea que nunca se hab铆an lanzado o que hab铆an fallado cuando llegaron a Marte. Se perdieron millones y nadie sab铆a cu谩l ser铆a el destino de Insight.

Insight tambi茅n comenz贸 con un problema. Un intento de lanzamiento anterior se retras贸 durante varios meses debido a una fuga de vac铆o en un instrumento. Pero todo fue bien en 贸rbita terrestre. Insight se separ贸 lentamente de las etapas del cohete y luego flot贸 libremente en el espacio.

El Lander estuvo en el espacio durante 6 meses y medio. El dispositivo t茅cnico recorri贸 484 millones de kil贸metros hasta que entr贸 en la fina atm贸sfera de Marte a 125 kil贸metros sobre la superficie.

El 26 de noviembre de 2018, la sonda que pesaba solo 700 kilogramos se precipit贸 a trav茅s de la atm贸sfera a casi 20.000 kil贸metros por hora y tuvo que soportar temperaturas de alrededor de 1500掳C. Para garantizar que los finos instrumentos de medici贸n a bordo de la sonda y todos los dem谩s trucos caros pudieran soportar este estr茅s extremo, Insight estaba asegurado en una especie de cubierta protectora.

La sonda recorri贸 los 煤ltimos metros colgada de un paraca铆das y sus propios peque帽os motores cohete proporcionaron la fuerza de reacci贸n necesaria para permitir que la sonda aterrizara de forma segura y suave sobre el suelo marciano.

Tan pronto como lleg贸, Insight comenz贸 a desplegar sus paneles solares y a tomar mediciones iniciales. As铆 comenz贸 un per铆odo de cuatro a帽os de emocionante exploraci贸n marciana.

Misiones marcianas pasadas:

Insight fue la primera estaci贸n de medici贸n s铆smica de alto poder en Marte. La NASA hab铆a enviado anteriormente dos otras misiones principales a Marte equipadas con sism贸metros. Sin embargo, la tecnolog铆a de Viking 1 y Viking 2, que fueron lanzadas en los a帽os 70, no puede compararse con las capacidades t茅cnicas de Insight.

Adem谩s, las misiones Viking fueron bastante fracaso. El sism贸metro de Viking 1 no funcion贸 correctamente durante el aterrizaje y no pudo utilizarse en absoluto. Viking 2 pudo tomar mediciones, pero los instrumentos estaban tan mal calibrados despu茅s del aterrizaje que nunca qued贸 claro si las mediciones de la sonda se debieron a la actividad s铆smica o a algo m谩s.

Misi贸n y desaf铆os de Insight:

Insight estaba destinada a compensar este fracaso de las misiones Viking. Despu茅s de muchos a帽os, el objetivo principal de la sonda era claramente examinar y explorar el interior de Marte. Para este prop贸sito, el Lander, que ten铆a aproximadamente 1 metro de altura y 6 metros de largo, estaba equipado entre otros con un sism贸metro y un brazo rob贸tico altamente m贸vil.

La energ铆a necesaria era proporcionada por los dos paneles solares que le daban a esta sonda su apariencia distintiva. Adem谩s de los instrumentos s铆smicos, Insight ten铆a una estaci贸n meteorol贸gica peque帽a y completa a bordo y un brazo rob贸tico llamado el topo que la sonda utilizar铆a para excavar profundamente en el suelo marciano para tomar mediciones de temperatura en las capas superiores de roca.

Los primeros datos fascinaron a todos, incluso durante la aproximaci贸n al aterrizaje y con los paneles solares todav铆a plegados, Insight comenz贸 a recopilar datos.

En la NASA, los cient铆ficos y t茅cnicos estaban entusiasmados. El Lander capt贸 vibraciones de los vientos marcianos y, por primera vez, film贸 nubes de hielo de agua pasando directamente sobre sus cabezas. Las cintas del sonido de Marte han estado emocionando a millones de personas en Internet desde el lanzamiento de la misi贸n.

El secreto de la actividad s铆smica:

Las se帽ales s铆smicas son cualquier vibraci贸n o sonido intr铆nseco que un planeta experimenta o produce. Como la Tierra, Marte no est谩 en silencio en su interior o al menos ahora lo sabemos y gracias a Insight. Antes de eso, no estaba tan claro para los cient铆ficos qu茅 tan vivo y activo todav铆a est谩 Marte en su interior.

Actualmente, el planeta Marte se presenta como un mundo desolado y rocoso, con impresionantes formaciones rocosas, monta帽as imponentes y profundos ca帽ones. Sin embargo, no hay rastros de vida o vegetaci贸n, ni tampoco evidencia de agua l铆quida. Si bien se han descubierto indicios de lagos secos, incluso oc茅anos enteros y cursos fluviales, surge una pregunta fundamental: 驴a d贸nde ha ido toda el agua si Marte alguna vez fue un mundo acu谩tico templado?

Adem谩s de monitorear la actividad s铆smica, como los temblores marcianos, Insight fue dise帽ado para escanear el interior de Marte. A lo largo de los meses, se ha creado un mapa perfecto del interior marciano gracias a la grabaci贸n de ondas internas. En estos mapas internos, los investigadores esperaban encontrar evidencia de lagos subterr谩neos o dep贸sitos de agua. Sin embargo, su principal inter茅s se centraba en la actividad de los temblores marcianos.

InSight ha registrado aproximadamente 450 temblores s铆smicos. Estos temblores marcianos son generalmente muy finos y uniformes. Los m谩s fuertes de ellos tienen magnitudes de 4,0 a 5,0, aunque la gran mayor铆a de los temblores se han registrado por debajo de ese nivel.

Lo sorprendente es que los investigadores han detectado temblores con una frecuencia de repetici贸n similar al latido card铆aco humano. Casi parec铆a como si Marte estuviera m谩s vivo en su interior de lo que los cient铆ficos hab铆an pensado anteriormente. Cada uno de estos temblores tambi茅n cuenta una historia 煤nica sobre la actividad geol贸gica de Marte y su evoluci贸n continua.

A medida que las finas ondas viajan a trav茅s del subsuelo marciano, se encuentran con diferentes capas de roca, cavidades y estratos. Dentro de cada una de estas capas, las ondas s铆smicas interact煤an con sus propios patrones vibratorios. Basados 鈥嬧媏n los cambios que experimentan los patrones de frecuencia a medida que viajan a trav茅s del planeta, los investigadores pueden obtener detalles sobre la composici贸n interna del planeta.

Afortunadamente, un impacto de meteorito proporcion贸 respuestas a dos preguntas que los cient铆ficos hab铆an buscado durante mucho tiempo: si Marte a煤n tiene un n煤cleo activo en su interior y por qu茅 evolucion贸 hasta convertirse en polvo, seco y desolado.

Un meteorito impact贸 en el lado opuesto de Marte y provoc贸 vibraciones que se propagaron instant谩neamente por todo el planeta. Estas ondas midieron virtualmente a Marte en su secci贸n transversal completa y, por lo tanto, finalmente proporcionaron a los cient铆ficos la respuesta a la pregunta del n煤cleo.

Por primera vez, los investigadores pudieron percibir que Marte, de hecho, tiene un n煤cleo activo. La sorpresa fue que este n煤cleo, de aproximadamente 1.830 kil贸metros de ancho, tiene que ser l铆quido en su totalidad.

Nuestra Tierra tiene un n煤cleo de hierro casi s贸lido rodeado de materiales l铆quidos y una corteza, creando un campo magn茅tico estable y 贸ptimo que nos protege de las influencias del cosmos. El campo magn茅tico d茅bil de Marte fue casi seguro responsable de dejar al planeta casi indefenso contra el bombardeo de part铆culas solares y rayos c贸smicos.

El campo magn茅tico espec铆ficamente nos protege de la radiaci贸n solar. Las l铆neas del campo magn茅tico atrapan los innumerables rayos que golpean nuestro planeta diariamente desde el Sol y los gu铆an a lo largo de sus l铆neas de curso hacia una especie de bolsa protectora.

En Marte, esta protecci贸n puede que nunca haya sido tan desarrollada como en la Tierra. Los vientos solares y la radiaci贸n c贸smica del espacio golpearon a nuestro planeta vecino con mucha m谩s fuerza. La atm贸sfera probablemente se volvi贸 m谩s y m谩s delgada, y el agua escap贸 al espacio, se retir贸 bajo tierra o se congel贸. Si Marte realmente alguna vez fue un mundo similar a la Tierra, se convirti贸 en un desierto debido a la falta de protecci贸n.

Durante la misi贸n Insight, la evidencia tambi茅n creci贸 de que Marte realmente fue una vez un mundo con agua, un clima templado y quiz谩s plantas o seres vivos simples. Profundo, debajo de la superficie polvorienta de Marte, el m贸dulo de aterrizaje marciano encontr贸 evidencia para apoyar estas teor铆as. Las mediciones mostraron otro campo magn茅tico 10 veces m谩s fuerte de lo que los cient铆ficos hab铆an pensado anteriormente.

Este antiguo campo magn茅tico atrapado en las rocas de Marte proporcion贸 evidencia de una 茅poca en la que Marte ten铆a una atm贸sfera m谩s densa y posiblemente agua l铆quida en su superficie.

Mientras Insight estaba deshaciendo los misterios s铆smicos de Marte, la nave espacial encontr贸 otro sonido inesperado dentro del misterioso planeta. Sonaba casi como una canci贸n infantil. Despu茅s de los latidos del coraz贸n de Marte y el suave silbido del viento, ahora era como si Marte estuviera tarareando casualmente. Los astroge贸logos describen este tarareo como una melod铆a de Marte esperando ser entendida por nosotros.

En comparaci贸n con la superficie est茅ril y rocosa que hasta ahora ha presentado pocas sorpresas, excepto paisajes interminables y muchas rocas, los sonidos del planeta son un aut茅ntico tesoro de nuevos descubrimientos.

Sin lugar a dudas, durante su per铆odo de observaci贸n de 4 a帽os, el experimento s铆smico para la estructura del interior explor贸 casi todo el interior del planeta Rojo. Al igual que los rayos X, las ondas s铆smicas atravesaron el planeta y revelaron, entre otras cosas, que Marte no tiene placas continentales como la Tierra.

M谩s bien, la superficie parece parecerse a una sola corteza s贸lida. Los cient铆ficos planetarios hab铆an sospechado esto durante mucho tiempo y, gracias a Insight, finalmente se confirm贸. La corteza result贸 ser mucho m谩s delgada de lo esperado, pero regionalmente tiene dos o incluso tres subcapas.

El espesor de la corteza simple suele ser de alrededor de 20 kil贸metros, donde hay dos o tres subcapas, es de hasta 37 kil贸metros de espesor. Adem谩s de todos estos descubrimientos, Insight tambi茅n ha estudiado la vol谩til atm贸sfera de Marte, ha registrado huracanes y tornados reales y ha recopilado miles de datos sobre la velocidad y direcci贸n del viento.

Gracias a esta informaci贸n, los cient铆ficos ahora tienen una imagen completa del clima y las condiciones meteorol贸gicas en Marte. Estos datos, por supuesto, ser谩n de suma importancia en la preparaci贸n de misiones tripuladas a Marte.

Las viviendas para los humanos que alg煤n d铆a estudiar谩n Marte sobre el terreno deben estar adaptadas de manera 贸ptima a las condiciones clim谩ticas. Ning煤n ser humano puede sobrevivir en el planeta durante mucho tiempo fuera de un refugio protegido.

El duro clima marciano tambi茅n se sinti贸 por Insight. Despu茅s de sobrevivir a numerosas tormentas de arena, se formaron tantos dep贸sitos que los paneles solares estaban fallando cada vez m谩s. Despu茅s de cuatro a帽os de misi贸n exitosa, lleg贸 el final para Insight. El suministro de energ铆a simplemente ya no era suficiente. En diciembre de 2022, la NASA anunci贸 el final oficial de la misi贸n.

En 2022, la NASA anunci贸 un descubrimiento sensacional. El rover Perseverance encontr贸 evidencia de mol茅culas org谩nicas muy cerca de antiguos dep贸sitos de agua.

No fue la primera vez que un rover descubri贸 una sustancia con apariencia org谩nica en el planeta rojo, pero este descubrimiento fue diferente. La evidencia de vida biol贸gica en un lugar donde el agua l铆quida casi con certeza fluy贸 alguna vez es una sensaci贸n incluso para los astrobi贸logos que han estudiado Marte durante d茅cadas.

El hallazgo fue un shock. Con sus instrumentos, el rover marciano tiene la capacidad de identificar sustancias org谩nicas y qu铆micas en muestras de roca. Escaneando las mol茅culas, se revelaron claramente 谩tomos de hidr贸geno con 谩tomos de carbono.

El carbono es un componente esencial para la vida y podr铆a indicar actividad biol贸gica. La evidencia de la presencia de sulfatos corrobora esta sospecha, ya que los sulfatos son otra pista para la existencia de formas de vida.

驴Son estas las primeras im谩genes de las primeras formas de vida extraterrestres jam谩s vistas? Es muy probable, y si la sospecha se confirma, este descubrimiento pasar谩 a la historia humana.

Sin embargo, algunos investigadores tambi茅n instan a la precauci贸n. Las mol茅culas en el cr谩ter tambi茅n podr铆an haber sido formadas por procesos no org谩nicos. Los cient铆ficos solo podr谩n responder a esta pregunta con certeza cuando las muestras de roca se lleven de vuelta a la Tierra.

Y eso es precisamente lo que suceder谩 en solo unos a帽os. La misi贸n de regreso comenzar谩 en 2026 con la misi贸n de retorno de muestras de Marte. Perseverance encontr贸 los rastros de mol茅culas en el cr谩ter Jezero, donde el rover ha estado buscando rastros de agua y vida desde 2021.

El cr谩ter probablemente se form贸 hace unos 3,5 mil millones de a帽os. M谩s tarde, pudo haber sido un lago de cr谩ter y se acumularon sedimentos de arena, tierra y sales. El hallazgo de Perseverance se cree que es la mayor cantidad de mol茅culas org谩nicas recuperadas en Marte hasta la fecha.

En la Tierra, los compuestos moleculares como estos a menudo ocurren en rocas sedimentarias f贸siles. Exactamente lo que esto significa a煤n no est谩 claro. 驴Son los primeros rastros de vida org谩nica simple o son estas mol茅culas todo lo que encontraremos sobre la vida en Marte?

Es uno de los grandes misterios de la exploraci贸n espacial si Marte fue habitado y, si es as铆, en qu茅 medida. Lo que es seguro es que alguna vez ocup贸 una atm贸sfera y mucha agua corriente, pero ese per铆odo fue hace millones de a帽os y es casi imposible predecir hoy con certeza si ese agua produjo vida superior o incluso plantas.

Si los investigadores encuentran microorganismos todav铆a vivos en los lagos subglaciales en Marte o si estos microorganismos pueden reconstruirse en base a sus legados, ser铆a un paso hacia la colonizaci贸n del planeta.

Los microorganismos locales est谩n perfectamente adaptados a las duras condiciones de Marte y al estudiar estos microorganismos, los humanos podemos aprender c贸mo protegernos contra los diversos peligros clim谩ticos del planeta rojo.

El dispositivo Moxie proporciona ox铆geno a los colonos:

Los planes para colonizar Marte han dado otro paso crucial. Suena casi incre铆ble, pero un dispositivo podr铆a convertir el aire marciano en ox铆geno. Esto permitir铆a a los colonos y cient铆ficos que ser谩n los primeros en vivir en Marte obtener su aire respirable directamente del medio ambiente.

El dispositivo que realiza este milagro se llama Moxie y funciona separando 谩tomos de ox铆geno de mol茅culas de CO2. El subproducto es mon贸xido de carbono, que es probable que se libere f谩cilmente a la atm贸sfera permanentemente en Marte. Actualmente, el dispositivo es capaz de producir hasta 10 gramos de ox铆geno por hora.

En las pruebas iniciales, la producci贸n fue de aproximadamente 5,4 gramos de ox铆geno por hora, lo suficiente para permitir que un astronauta respire durante unos 10 minutos. Est谩 claro que esta tecnolog铆a necesita mejorarse mucho, pero es solo cuesti贸n de tiempo. Moxie es un comienzo y ya es muy valioso porque puede extraer cantidades virtualmente ilimitadas de ox铆geno de las materias primas presentes en la atm贸sfera marciana.

Adem谩s de di贸xido de carbono, que representa aproximadamente el 96% de la atm贸sfera marciana, Moxie utiliza la roca marciana regolito. Se utiliza un proceso especial para extraer ox铆geno de este mineral y, en combinaci贸n con hidr贸geno, el dispositivo incluso puede producir combustible de hidr贸geno a partir de regolito. Esto a su vez est谩 destinado a servir como combustible o agente de calentamiento en Marte.

Actualmente, NASA y el CEO de SpaceX, Elon Musk, est谩n siguiendo con entusiasmo los descubrimientos de los cient铆ficos. Elon Musk quiere enviar a los primeros humanos a Marte tan pronto como en 2029. Cualquier progreso en los suministros b谩sicos y la seguridad para los humanos significa que se cumplir谩 este plazo. La nave espacial Starship se encuentra actualmente en pruebas intensivas.

A煤n no est谩 claro si la nave espacial de Elon Musk podr谩 transportar suministros suficientes de materiales y, en 煤ltima instancia, humanos a Marte. Los primeros vuelos de prueba tuvieron lugar cerca de la Tierra. Pronto, la Starship volar谩 a los humanos a la Luna y el siguiente paso ser谩 la entrega de materiales en ruta a Marte como parte de un vuelo no tripulado. El esp铆ritu emprendedor y el deseo de Elon Musk de colonizar el espacio han dejado su huella en NASA.

Bajo el presidente Barack Obama, NASA reanud贸 un antiguo programa para colonizar la Luna. El proyecto Artemis recibi贸 fondos del Senado y ya han tenido lugar los primeros vuelos no tripulados a la Luna. Artemis est谩 destinado a ser la carrera de salida para el movimiento de la humanidad hacia el espacio. La estaci贸n lunar tripulada sirve como una prueba cercana a la Tierra de cu谩nto tiempo pueden permanecer los humanos en un cuerpo celeste extraterrestre sin sufrir da帽os a largo plazo.

La Luna ya se considera en gran medida segura porque las naves espaciales modernas pueden estar en el lugar en tan solo tres d铆as y evacuar a las personas en caso de emergencia. Adem谩s de una estaci贸n lunar en la superficie, Artemis constar谩 de una estaci贸n espacial en 贸rbita alrededor de la Luna. Ambas estaciones estar谩n tripuladas permanentemente por humanos.

Si la colonizaci贸n de Marte puede comenzar, las estaciones Artemis en la Luna servir谩n como estaciones de aterrizaje intermedio, SES o de reabastecimiento de combustible. Si todo va seg煤n lo planeado, los astronautas aterrizar谩n en la superficie lunar como parte de la misi贸n Artemis 3 en 2025 o 2027. La NASA tambi茅n planea enviar una misi贸n tripulada a Marte para 2040.

Si la NASA y SpaceX unir谩n fuerzas aqu铆, no est谩 claro actualmente. Lo que est谩 muy claro es que ni SpaceX ni la NASA tendr谩n problemas para encontrar personas que quieran ser colonos en el espacio. Adem谩s de astronautas profesionales, cient铆ficos, m茅dicos y personas comunes se trasladar谩n gradualmente al espacio. Los preparativos est谩n en plena marcha.

La NASA ya est谩 entrenando a los primeros astronautas y buscando profesionales m茅dicos que quieran ser los primeros humanos en vivir en la luna. Instalaciones t茅cnicas y invernaderos se est谩n probando en la Ant谩rtida y otras zonas extremas. Hasta ahora, los resultados son buenos. Sin embargo, ni mucho menos todos los obst谩culos han sido despejados del camino.

En la Luna, los colonos pueden ser suministrados muy bien desde la Tierra, pero los primeros humanos en Marte estar谩n en gran medida por su cuenta despu茅s del vuelo. Los colonos tendr谩n que establecerse en Marte en condiciones extremadamente dif铆ciles.

Nadie sabe a煤n c贸mo el sistema nervioso o el organismo de los humanos reaccionar谩 a las condiciones en Marte. Seg煤n los expertos, la primera tripulaci贸n probablemente aterrizar谩 cerca del ecuador marciano. Los ca帽ones de agua helada en el Valles Marineris ser铆an el lugar de aterrizaje perfecto.

El hielo solo necesita derretirse y el agua estar谩 disponible para beber, cultivar cultivos y satisfacer las necesidades del hogar en cantidades casi ilimitadas. Los colonos deber谩n usar permanentemente trajes espaciales y ser suministrados con ox铆geno. El aire marciano puede consistir en una mezcla t贸xica de di贸xido de carbono, nitr贸geno y arg贸n.

Queda la cuesti贸n del regreso de los colonos a Marte. Si los humanos solo pueden soportar las condiciones durante unos meses o a帽os, las tripulaciones tendr谩n que ser reemplazadas regularmente. Los humanos tambi茅n deber铆an poder salir de Marte r谩pidamente en caso de emergencia. Elon Musk est谩 planeando una f谩brica completa para esto, produciendo cohetes y el combustible necesario para ellos directamente en Marte.

Todo esto suena fant谩stico y un poco como ciencia ficci贸n, pero en solo unos a帽os esto podr铆a ser una realidad. Por supuesto, con toda esta emoci贸n, tambi茅n debemos preguntarnos qu茅 tan lejos est谩 Marte realmente.

Las erupciones volc谩nicas en Marte cesaron hace mucho tiempo. El interior del planeta se enfri贸 y solidific贸, debilitando el campo magn茅tico. Los vientos solares soplaron la atm贸sfera y el agua restante se congel贸. La actividad geol贸gica ha sido menor en Marte desde entonces. Sin embargo, el planeta no est谩 muerto. Recientemente, Marte se ha vuelto m谩s activo y, dicho de otra manera, los investigadores pueden haber notado m谩s actividad de Marte de lo que era antes.

Todo cambi贸 cuando los astr贸nomos examinaron miles de im谩genes de la regi贸n ecuatorial de Marte. Estas im谩genes fueron tomadas entre 2006 y 2020 por el Orbitador de Reconocimiento de Marte de la NASA. La c谩mara de altura tom贸 las im谩genes a una altitud de 300 kil贸metros sobre la superficie marciana. Las magnificaciones permiten a los investigadores distinguir y estudiar objetos individuales tan peque帽os como 1 metro.

El estudio revel贸 una gran cantidad de deslizamientos de tierra y avalanchas de escombros en las laderas de los volcanes marcianos. Los cient铆ficos descubrieron m谩s de 4.500 rastros de rocas que muestran signos de un fuerte terremoto.

Aproximadamente un tercio de las huellas no estaban presentes en im谩genes tomadas antes de 2006, lo que sugiere que se formaron m谩s tarde. Es obvio que solo un temblor muy fuerte en el subsuelo podr铆a mover estas rocas enormes. Aunque ha habido signos de terremotos leves en Marte, evidencia de temblores de esta magnitud a煤n no se ha encontrado en Marte.

Las tormentas marcianas son un problema conocido. Estacionalmente, tormentas extremas azotan y agitan la arena y el polvo en la superficie marciana. Actualmente, los investigadores ya est谩n buscando los sitios de aterrizaje y asentamiento que ofrecen la mayor seguridad a los humanos a medida que las tormentas rugen por Marte. Ning煤n lugar es 100% seguro. Presumiblemente, las casas marcianas que est谩n medio bajo tierra y ancladas de forma segura al suelo ofrecer谩n las mejores condiciones en cr谩teres o valles protegidos del viento.

Podr铆as pensar que la NASA y SpaceX son competidores en el campo de la exploraci贸n espacial, pero no es as铆. Es cierto que Elon Musk y los mandos de la NASA no siempre est谩n de acuerdo, pero eso no quiere decir que las dos compa帽铆as no tengan nada que ver la una con la otra.

Por el contrario, desde que la NASA tuvo que detener por completo el programa del transbordador espacial despu茅s de los devastadores accidentes del Challenger y Columbia, son exclusivamente los transbordadores espaciales Dragon de SpaceX los que realizan vuelos tripulados y no tripulados a la Estaci贸n Espacial Internacional (EEI).

Elon Musk trabaja como un subcontratista exitoso de la NASA, por as铆 decirlo, y la NASA est谩 m谩s que contenta de tener un transbordador espacial operativo disponible en estos tiempos. Los transbordadores espaciales Challenger y Columbia se estrellaron en circunstancias dram谩ticas y, en el caso del Columbia, sin duda debido a la fatiga del material.

Desafortunadamente, la NASA no hab铆a logrado adaptar sus transbordadores espaciales a lo largo de los a帽os y, de alguna manera, nadie en la NASA tuvo la idea de trabajar en un nuevo transbordador espacial funcional, por lo que Elon Musk con su compa帽铆a SpaceX lleg贸 justo a tiempo.

Dado que los cohetes Falcon de SpaceX tambi茅n tienen aproximadamente la mitad de los precios de los modelos antiguos de la NASA, es muy posible que Space X pronto entregue cohetes a la NASA en serie. Por ahora, entonces, tenemos m谩s cooperaci贸n que competencia.

En contraste con SpaceX, la NASA no tiene el vuelo espacial tripulado en su radar ni tiene sistemas de cohetes mejorados. La NASA se concentra por completo en explorar el sistema solar con varias sondas.

El segundo gran proyecto de la NASA es el nuevo telescopio James Webb, que investigar谩 los or铆genes del espacio y la existencia de exoplanetas.

Es posible que el futuro de los vuelos espaciales tripulados y la colonizaci贸n de Marte est茅 completamente en manos de los nuevos pioneros espaciales privados. Aunque Musk sigue expresando confianza y aferr谩ndose a sus planes de colonizaci贸n de Marte, est谩n llegando claras advertencias de la NASA que podr铆an echar por tierra los planes de Musk.

Despu茅s de todo, 驴por qu茅 la NASA y Elon Musk deben seguir cooperando en la exploraci贸n de Marte?:

La NASA ha estado a la vanguardia en la exploraci贸n de Marte. Despu茅s de todo, la agencia espacial m谩s grande del mundo ya ha enviado innumerables sondas al planeta rojo y fue la primera en colocar rovers en la superficie de Marte. Todo comenz贸 con los todav铆a muy simples Sojourner, seguido por Spirit y Opportunity.

Actualmente, los rover Curiosity y Perseverance siguen activos en Marte. Durante todas las misiones, la NASA ha recopilado una cantidad incre铆ble de datos y conocimientos sobre Marte. Si Elon Musk quiere enviar personas a Marte, no podr谩 hacerlo sin el conocimiento de la NASA. Si los cient铆ficos de la NASA estar谩n dispuestos a embarcarse en el viaje hacia lo desconocido en las circunstancias dadas, puede ser dudoso.

Existen buenas razones para no enviar humanos a Marte:

Aunque la NASA ten铆a planes de dirigirse a Marte con naves espaciales tripuladas mucho antes que Musk, esos planes se han suspendido indefinidamente. El viaje se considera demasiado largo, las condiciones en la superficie marciana demasiado impredecibles y los peligros de la radiaci贸n con demasiado riesgo.

Los humanos viajar谩n en una nave espacial durante 5 meses antes de llegar a Marte. Actualmente, la NASA y otras agencias espaciales como la Agencia Espacial Europea dejan a sus astronautas en el espacio durante un m谩ximo de 6 meses.

Despu茅s de eso, existen riesgos incalculables debido a la ingravidez, la radiaci贸n y las condiciones de vida desconocidas. En el caso de los astronautas, efectos tan amenazantes como la atrofia muscular, un cambio grave en el globo ocular y trastornos sensoriales ya han aparecido despu茅s de estancias relativamente cortas en el espacio. El tiempo de viaje de 5 meses llevar铆a a los pioneros marcianos a sus l铆mites.

En el terreno, los colonos probablemente encontrar铆an poco descanso al principio junto a condiciones extremas. El cuerpo humano se sentir铆a mucho m谩s ligero en Marte. A largo plazo, la gravedad m谩s baja podr铆a causar problemas de coordinaci贸n y dificultades con la densidad 贸sea. Nadie sabe a煤n cu谩les ser铆an los efectos f铆sicos a largo plazo, as铆 como los psicol贸gicos, de la vida en Marte.

El siguiente problema que subestima Musk es la imposibilidad de traer a la gente de vuelta. Lanzar un cohete desde Marte para enviar una nave espacial hacia la Tierra podr铆a ser posible despu茅s de muchos, muchos a帽os de colonizaci贸n de Marte, pero no en los primeros d铆as. Una c谩psula espacial controlada desde la Tierra podr铆a, de hecho, traer de vuelta a colonos y cient铆ficos.

Sin embargo, el costo, el tiempo de viaje y la disponibilidad son otros riesgos, ya que Marte solo es f谩cilmente accesible desde la Tierra cada pocos a帽os. Si esa ventana se cierra, los humanos tendr铆an que pasar a帽os para regresar a la Tierra desde Marte.

La NASA seguir谩 confiando en los rovers durante bastante tiempo:

No es un secreto que la NASA cree que los planes de Musk son apresurados e incluso peligrosos. La NASA seguir谩 confiando en los rovers para explorar Marte durante bastante tiempo. Es comparativamente barato y las misiones no representan ning煤n peligro para los humanos. Los rovers todav铆a est谩n buscando las condiciones b谩sicas para la vida en Marte.

Curiosity aterriz贸 en 2012 y solo ha recorrido unos 27 kil贸metros en todo su tiempo de misi贸n. Por ahora, la velocidad m谩xima del rover es de 30 metros por hora. La mayor parte del tiempo no se mueve mucho y en cambio toma muestras de suelo, las eval煤a y env铆a datos y fotos de vuelta a la Tierra para que los cient铆ficos las analicen.

En el proceso, Curiosity encontr贸 cosas incre铆bles. Seis de las 24 muestras de roca ya tomadas contienen azufre, nitr贸geno, ox铆geno, f贸sforo y carbono. Todos estos elementos apuntan claramente a un pasado pantanoso como un lugar f茅rtil. Dentro de las estructuras de carbono, incluso se encontraron is贸topos que est谩n claramente relacionados con la vida en la Tierra.

Hay tres is贸topos de carbono en la Tierra: C12 y C13, que son estables, y C14, que es un radionucleido inestable. Cuando se trata de is贸topos de carbono, la vida siempre prefiere el C12. Est谩 involucrado en importantes procesos en la naturaleza y tambi茅n en nuestros cuerpos, como la fotos铆ntesis o en el metabolismo de los alimentos.

En algunos casos, se encontraron 70 unidades m谩s de C12 en las muestras que en una muestra comparable de la Tierra. Esto se puede llamar una \禄super firma biol贸gica\禄, sin embargo, a煤n no hay evidencia o mejor prueba de que los is贸topos de carbono C12 tengan la misma importancia en Marte que en la Tierra. Sin embargo, los cient铆ficos ya han desarrollado un modelo coherente para esto.

Seg煤n este modelo, las bacterias fueron las responsables de la firma de carbono aprovechando el metano liberado. Este metano migr贸 a la atm贸sfera marciana, donde las estructuras fueron convertidas por la luz ultravioleta en mol茅culas m谩s grandes y complejas. Estas mol茅culas podr铆an haberse depositado entonces en la superficie de Marte y formado las estructuras visibles hoy en d铆a.

Una explicaci贸n m谩s fant谩stica, por supuesto, ser铆a que hubo vida biol贸gica en Marte, incluso en forma compleja. Las simulaciones por computadora ya demuestran que Marte pudo haber sido una vez un mundo acu谩tico con vegetaci贸n y una atm贸sfera densa. Queda por ver si Curiosity encontrar谩 m谩s rastros y evidencia de vida.

A los 10 a帽os, el Rover Curiosity ha superado su vida operativa, pero gracias a un innovador m茅todo de propulsi贸n que utiliza la electricidad generada por el calor del decaimiento radiactivo del plutonio, Curiosity sigue rodando y explorando.

Adem谩s de los datos cient铆ficos puramente, tambi茅n nos deleitamos a menudo con las divertidas selfies que este exitoso Rover se toma de s铆 mismo. El hermano gemelo de Curiosity, Perseverance, tambi茅n le gusta tomarse selfies y, a primera vista, los dos son realmente indistinguibles entre s铆.

Si no fuera por el peque帽o compa帽ero volador de Perseverance, Ingenuity, el primer helic贸ptero marciano que siempre ha estado al lado del Rover desde que comenz贸 la misi贸n en 2021, a unos 1.800 metros de Curiosity.

Perseverance tambi茅n est谩 buscando rastros de vida y antiguos dep贸sitos de agua en el cr谩ter Jezero. Por primera vez, la misi贸n tambi茅n planea enviar muestras de rocas de Marte a la Tierra.

De este calendario, parece que la NASA todav铆a est谩 estudiando rocas, mientras que Musk quiere enviar las primeras unidades de construcci贸n para casas marcianas al planeta rojo. Esto suena un poco extra帽o y Elon Musk debe enfrentar otro obst谩culo: el agua en Marte.

A largo plazo, los colonos marcianos tendr谩n dificultades si no hay agua disponible en el planeta. Si bien ser铆a posible volar cierta cantidad de agua a Marte, ser铆a muy caro porque el agua es pesada y siempre tendr铆a que tratarse perfectamente en el sitio, de lo contrario se perder铆an vidas.

Mientras tanto, se ha detectado agua congelada con bastante fiabilidad en Marte. Sin embargo, a煤n es cuestionable si los humanos podr铆an usar esta agua para s铆 mismos y c贸mo los colonos y cient铆ficos marcianos podr铆an acceder a ella. Se han encontrado dep贸sitos en rocas y la mayor parte del agua probablemente est茅 disponible en los polos.

Sabemos que en la Tierra los polos solo son accesibles en condiciones extremas y ser铆a casi imposible que los colonos marcianos aprovecharan los polos como fuentes. De lo contrario, Marte est谩 cubierto de di贸xido de carbono congelado en monta帽as y polos.

Actualmente, las condiciones f铆sicas y qu铆micas en la superficie marciana no permiten la presencia permanente de agua l铆quida. Sin embargo, los investigadores creen que es posible extraer humedad y agua de efectos como las heladas matutinas a trav茅s de sales higrosc贸picas cerca de la superficie.

Ser铆a responsabilidad de los primeros humanos en Marte investigar estos mismos aspectos en detalle y realizar pruebas. A pesar de estas advertencias y obst谩culos, Elon Musk no se da por vencido. Como director de Tesla, el visionario ya ha demostrado al mundo una vez que la terquedad puede llevar al objetivo. Este hombre no se deja detener y, mientras tanto, ya tiene un plan listo para devolverle a Marte su atm贸sfera protectora.

Musk quiere calentar ambos polos de Marte con armas nucleares y crear, si es necesario, una atm贸sfera artificial con la ayuda de cohetes. De hecho, la NASA tambi茅n tuvo un plan similar en la d茅cada de 1990 que preve铆a algo similar a trav茅s de un efecto invernadero artificial.

Es posible que se pueda convertir a Marte de nuevo en un mundo acu谩tico. Estos Conceptos, conocidos como terraformaci贸n, podr铆an resolver algunos de los problemas de los colonos marcianos si funcionaran al mismo tiempo. Sin embargo, representan una intervenci贸n masiva en la naturaleza de un planeta sobre el que sabemos comparativamente poco.

Se han formado opiniones en nuestras mentes de que Marte es un planeta polvoriento y seco con solo unos pocos montones de rocas, sin rastros de vida, sin agua y, por lo que parece, sin civilizaciones marcianas extintas. Sin embargo, Marte no es aburrido en absoluto.

Las personas que quieren colonizar este planeta enfrentan desaf铆os, peligros y tambi茅n paisajes nunca antes vistos. La gente que se baje de la nave espacial en Marte sentir谩 primero la atm贸sfera delgada. Los cuerpos son m谩s ligeros debido a la menor gravedad y los d铆as son m谩s oscuros debido a la distancia del Sol. Al mismo tiempo, una fuerte radiaci贸n penetra en la superficie desde el espacio.

Un bronceado marciano en un d铆a soleado de primavera probablemente terminar铆a en quemaduras graves sin un traje protector. Los colonos marcianos tambi茅n tendr铆an que contar con tormentas de polvo tan fuertes estacionalmente que no podr铆an salir de sus unidades de vivienda durante d铆as. La vida se llevar铆a a cabo en dos mundos: el interior de las unidades de vida y trabajo enriquecidas con ox铆geno y con aire acondicionado, y el exterior de estas 谩reas protegidas.

Fuera de las puertas, estas personas encontrar铆an paisajes y aventuras sin igual. Estos primeros colonos marcianos tendr铆an un planeta entero para ellos, paz, silencio, llanuras grandiosas, ca帽ones gigantes y muchos objetivos de investigaci贸n.

El objetivo del asentamiento en Marte no es solo establecer a los humanos en Marte. Los primeros colonos marcianos deben estudiar el planeta m谩s de cerca y averiguar si este planeta puede ser un reemplazo o complemento a largo plazo de nuestro mundo hogare帽o. Los primeros cient铆ficos en Marte tendr铆an la tarea de encontrar d贸nde est谩 el agua en Marte y c贸mo se puede aprovechar.

Tendr铆an que determinar si la agricultura es posible en el suelo marciano y c贸mo el clima y las condiciones afectan a las entidades org谩nicas como los humanos, los animales y las plantas. No sabemos todo esto en este momento y la NASA y Elon Musk est谩n siguiendo con fascinaci贸n los 煤ltimos hallazgos de las misiones no tripuladas a Marte.

Algunos de estos 煤ltimos descubrimientos dan 谩nimo para abordar la colonizaci贸n de Marte y otros son tan aterradores que podr铆an amenazar seriamente a los hombres.

Los cient铆ficos sue帽an con visitar estos lugares:

Una cosa es clara: si Elon Musk lleva a los primeros humanos a Marte en los pr贸ximos 10 o 20 a帽os, ciertamente no tendr谩 que buscar lejos. Astronautas, voluntarios y cient铆ficos probablemente ya est茅n haciendo cola para ser parte de este evento 煤nico. Los investigadores, en particular, est谩n ansiosos por estar finalmente presentes en Marte en persona y visitar todos los lugares maravillosos que solo han visto en fotos o en transmisiones en vivo desde los rovers marcianos.

Entre los lugares m谩s emocionantes de Marte se encuentra Olympus mons, a 27 kil贸metros de altura. El volc谩n escudo es la monta帽a m谩s grande del sistema solar. El valle Marineris es el sistema de fallas m谩s grande que se conoce en cualquier planeta hasta la fecha, que se extiende una incre铆ble distancia de 4.000 kil贸metros de este a oeste.

Numerosos valles, grietas y cuencas parecen haber sido formados por el agua. Docenas de astroge贸logos y expertos en Marte dar铆an mucho por poder visitar este lugar fant谩stico una vez en persona.

En el hemisferio norte de Marte, los investigadores se encontrar铆an con numerosos cr谩teres de origen volc谩nico. A diferencia de la Tierra, estos no escupen lava caliente, sino una mezcla de lodo. Tambi茅n podr铆a estar lleno de agua y posiblemente albergar formas de vida simples como bacterias, pero no lo sabremos con certeza hasta que podamos tomar muestras.

La b煤squeda de agua:

Durante mucho tiempo pareci贸 que no hab铆a agua en absoluto en Marte, pero luego las noticias comenzaron a llegar. Finalmente se pudieron encontrar rastros de agua en todas partes. En 2007, el orbitador Mars Express de la ESA detect贸 el dep贸sito de agua m谩s grande y m谩s importante en Marte hasta la fecha. Las mediciones mostraron que el agua se almacena en varias capas congeladas en el polo sur de Marte.

Las masas de agua son tan enormes que en su estado congelado cubrir铆an todo el planeta con una capa de agua de 11 metros de profundidad. Esto apoya los c谩lculos de modelos que sugieren que Marte pudo haber sido un mundo acu谩tico f茅rtil hace varios millones de a帽os.

Una vez derretido, los ca帽ones y cr谩teres de Marte se llenar铆an de agua nuevamente. Por supuesto, los investigadores en la Tierra querr铆an saber qu茅 le sucedi贸 a Marte para que cambiara de tal manera que hoy toda el agua est茅 atada, escondida en las profundidades o congelada.

Suelo f茅rtil en Marte:

La roca marciana es en su mayor铆a regolito. Este se encuentra en todos los planetas rocosos del sistema solar y el regolito es tambi茅n la base de la Tierra en nuestro planeta natal.

El regolito es estrictamente hablando una mezcla de 贸xidos minerales. La composici贸n exacta de silicio, hierro, titanio, aluminio, magnesio y otros elementos puede variar en Marte. El contenido de hierro es muy alto. El suelo marciano se vuelve rojo por oxidaci贸n y este proceso qu铆mico es claramente una prueba de que debe haber habido humedad en la superficie de Marte.

Si Marte carece de formas de vida como microbios y bacterias, el suelo marciano tendr铆a que enriquecerse nuevamente para ser f茅rtil y que las plantas prosperen. Si has visto la pel铆cula \禄The Martian\禄, sabes que esto se podr铆a lograr f谩cilmente a trav茅s de las excreciones de los colonos marcianos. Los planes de Musk incluyen establecer estaciones de investigaci贸n agr铆cola en Marte primero. Los ensayos preliminares ya est谩n en marcha.

Los trozos de piedra que ya has visto en numerosas fotograf铆as de Marte son granito, una roca de origen volc谩nico que tambi茅n es muy com煤n aqu铆. Construimos con granito y lo procesamos para hacer escaleras, aceras, bancos e incluso, en tiempos anteriores, se utilizaba en la construcci贸n de casas.

El Insight Lander de la NASA est谩 investigando actualmente c贸mo est谩 exactamente estructurado la superficie de Marte, qu茅 tan gruesa es la capa de polvo y si hay rastros de vida.

Este laboratorio de investigaci贸n volador est谩 equipado con un taladro especial que puede excavar hasta 5 metros de profundidad en el suelo marciano. Lo inquietante hasta ahora es que Insight no ha encontrado ni un solo rastro de microbios o vida en el proceso. Por lo tanto, las perspectivas de que Marte alguna vez fuera un planeta amigable y habitable est谩n desapareciendo.

Terremotos marcianos, viento y tormentas extremas:

Cuando hay tormenta en Marte, no es suficiente simplemente ponerse una chaqueta impermeable y abrigada y salir un rato. De todos modos, las tormentas marcianas son verdaderos gigantes, f谩cilmente tomando las dimensiones de continentes terrestres. Envuelve la superficie marciana en una espesa capa de polvo durante semanas o meses a la vez.

Este aspecto est谩 causando dolores de cabeza a los investigadores y Elon Musk en sus planes para colonizar Marte. No solo estas tormentas azotan Marte a velocidades de hasta 400 kil贸metros por hora, sino que el polvo fino tambi茅n se deposita en equipos t茅cnicos. En 2018, el rover marciano Perseverance tambi茅n sinti贸 los efectos. Despu茅s de una tormenta de polvo masiva, el Rover tuvo problemas para ponerse en marcha nuevamente.

Perseverance hab铆a tenido suerte una vez m谩s. Los rovers Spirit y Opportunity se perdieron en 2007 y 2018, respectivamente, despu茅s de tormentas de polvo. C贸mo proteger a los futuros residentes de Marte de este peligro se est谩 considerando actualmente.

Los dise帽os de las c谩psulas de vida y las casas marcianas previstas deben adaptarse a estas condiciones extremas y debe asegurarse al 100% que el polvo marciano no pueda destruir los sistemas de ventilaci贸n y el suministro de ox铆geno de los colonos.

El juego de colores que experimenta Marte durante la temporada de tormentas inspir贸 a los astr贸nomos terrestres de la Edad Media a creer que hab铆a estaciones en Marte. De alguna manera, esto es cierto, pero son bastante diferentes de las nuestras y m谩s extremas. Cuando Marte est谩 m谩s cerca del Sol, la hemisferio sur experimenta veranos c谩lidos. El norte, por otro lado, se caracteriza por un fr铆o helado y inviernos extremos con temperaturas tan bajas como -100掳C.

Los d铆as de verano templados llegan a los 20掳C en el ecuador. En general, el promedio anual en todo el planeta es de -63掳C. Esto no parece realmente atractivo para los colonos marcianos, pero en casas con aire acondicionado y con trajes protectores, los humanos podr铆an soportar las condiciones muy bien. No obstante, por supuesto, los primeros asentamientos deben construirse en regiones marcianas con clima favorable.

Peligro de las lunas de Marte:

En la Tierra, la luna proporciona una interacci贸n gravitacional que tambi茅n da forma a nuestras estaciones. Marte tambi茅n tiene dos lunas, pero son mucho demasiado peque帽as para tener una influencia estabilizadora. Phobos y Deimos tambi茅n parecen m谩s patatas deformadas que lunas reales. Los investigadores sospechan que los sat茅lites, que solo miden 27 y 15 kil贸metros de circunferencia, son trozos de hielo, roca y polvo.

Las lunas fueron nombradas despu茅s de los hijos del dios griego de la guerra Ares, que es el hom贸logo del romano Marte. Phobos significa \禄Temor\禄 y Deimos significa \禄P谩nico\禄. De hecho, hay algo aterrador sobre Phobos. Los investigadores encontraron que el objeto que hoy parece una luna no se origin贸 en las cercan铆as de Marte. Presumiblemente, Phobos fue una vez un asteroide y se qued贸 atrapado en la 贸rbita de Marte hace millones de a帽os.

Phobos no orbita Marte en una 贸rbita fija, sino que se acerca a su planeta en peque帽os incrementos. Eventualmente chocar谩 con Marte en 15 millones de a帽os. El impacto de una luna de 27 kil贸metros podr铆a sacudir Marte considerablemente. En comparaci贸n, el asteroide que extermin贸 a los dinosaurios y caus贸 una cat谩strofe global ten铆a solo 15 kil贸metros de di谩metro.

El sorprendente descubrimiento de Marte nuevamente desvaneci贸 un poco de esperanza de que Marte pudiera ser un planeta habitable. El rover Perseverance fue enviado a Marte con el claro objetivo de encontrar rastros de agua. El objetivo no es solo detectar dep贸sitos de agua actualmente existentes, sino tambi茅n investigar los rastros de formaciones rocosas que indican cursos de agua anteriores o dep贸sitos de agua como lagos, manantiales u oc茅anos.

Seg煤n los 煤ltimos hallazgos, en Marte hubo grandes cantidades de agua en alg煤n momento. Estos pueden haber retrocedido bajo tierra despu茅s de la evaporaci贸n de la atm贸sfera marciana y otros cambios dram谩ticos. Adem谩s de buscar agua, el Rover recolectar谩 rocas y las enviar谩 de vuelta a la Tierra en una misi贸n de recuperaci贸n 煤nica.

Sin embargo, esto a煤n queda muy lejos. La misi贸n de seguimiento que devolver谩 las rocas a la Tierra no comenzar谩 hasta dentro de 4 a帽os como m铆nimo.

 

El Ingenuity viaj贸 a Marte en el vientre del Perseverance. El peque帽o helic贸ptero, que se parece un poco a una lib茅lula, ten铆a un solo objetivo: los investigadores en la Tierra quer铆an saber si un objeto volador artificial pod铆a volar en Marte.

Esto puede parecer un poco extra帽o al principio, pero si sabe que las condiciones aeron谩uticas en Marte son muy diferentes a las de la Tierra debido a la atm贸sfera m谩s delgada y la gravedad menos potente, entender谩 que un dise帽o de helic贸ptero terrestre no es necesariamente adecuado para Marte. Un helic贸ptero que pesa varias toneladas solo puede despegar en la Tierra si supera ciertos factores f铆sicos o utiliza las fuerzas dominantes a su favor durante su vuelo.

La fuerza de gravedad de Marte es solo de aproximadamente el 38% de la de la Tierra, por lo que un objeto volador deber铆a poder despegar mucho m谩s f谩cilmente que en la Tierra. Al mismo tiempo, sin embargo, no es nada f谩cil elevar un objeto volador en la atm贸sfera marciana, que es 330 veces m谩s delgada que la terrestre. El Ingenuity pesa solo unas 2,2 kilogramos y sus rotores pueden girar a 2.400 revoluciones por segundo.

Esto significa que el helic贸ptero marciano gira 10 veces m谩s r谩pido que cualquier helic贸ptero terrestre. A pesar de una preparaci贸n exhaustiva, pr谩cticamente nadie en la Tierra sab铆a al comienzo de la misi贸n si el helic贸ptero ser铆a capaz de volar en absoluto.

Y entonces, el peque帽o Ingenuity no solo sorprendi贸 a sus dise帽adores, sino que tambi茅n inaugur贸 una nueva era de exploraci贸n de Marte.

El aterrizaje de Ingenuity en Marte se produjo el 13 de abril de 2021.

El Perseverance dej贸 caer al Ingenuity, que para entonces se hab铆a plegado a un tama帽o miniatura, de su vientre. El helic贸ptero se pos贸 entonces sobre sus dos pies por primera vez.

Tard贸 diez d铆as completos en desplegar por completo y ajustar la tecnolog铆a y en cargar las bater铆as del Ingenuity. Adem谩s, el clima marciano ten铆a que ser perfecto para que el helic贸ptero despegara por primera vez. El 19 de abril lleg贸 el momento. El primer vuelo de Ingenuity fue de solo unos 3 metros de altura y dur贸 30 segundos, pero tan corto como pudo haber sido el vuelo, fue perfecto y represent贸 un momento hist贸rico.

Nunca antes un artefacto humano volador hab铆a despegado en un planeta diferente a la Tierra. Esta imagen fue tomada por el Ingenuity mismo durante su primer vuelo. Se puede ver la sombra debajo del helic贸ptero. Al segundo d铆a, el helic贸ptero volaba m谩s lejos y el Perseverance filmaba los vuelos de su propio peque帽o compa帽ero.

En las semanas siguientes, el helic贸ptero parti贸 una y otra vez para realizar peque帽os vuelos tur铆sticos en el cr谩ter Jezero, donde hab铆a sido depositado junto al Perseverance. El cr谩ter podr铆a haber sido una vez un cr谩ter de impacto de un asteroide que luego se llen贸 de agua, como se indica en im谩genes tomadas por otras misiones a Marte. Algunos rastros de roca podr铆an incluso ser evidencia de bacterias o microbios vermiformes.

El Perseverance est谩 destinado a investigar exactamente eso en los pr贸ximos a帽os. El hecho de que estar谩 acompa帽ado por Ingenuity no fue planeado en absoluto. La misi贸n del helic贸ptero deb铆a completarse despu茅s de 30 d铆as. Nadie esperaba que la construcci贸n fuera tan duradera.

Incluso despu茅s de los primeros vuelos exitosos, el valor real del helic贸ptero se hizo evidente. Con un rango mucho m谩s amplio que el Perseverance, el helic贸ptero pronto pudo localizar los mejores lugares en el cr谩ter que el Perseverance habr铆a tardado d铆as o semanas en alcanzar.

El Ingenuity encontr贸 pistas que apuntan a un antiguo canal de agua. Si no supi茅ramos mejor sobre la Tierra, incluso podr铆amos pensar que estas formaciones son los restos de un camino viejo. Tambi茅n son muy visibles en las im谩genes del Ingenuity los cr谩teres que alguna vez podr铆an haber estado llenos de agua.

Durante su quinto vuelo en julio de 2021, Ingenuity descubri贸 m谩s evidencia de formaciones rocosas que proporcionan informaci贸n valiosa sobre el pasado de Marte. Gracias a los vuelos del Ingenuity, los investigadores de la NASA pudieron pronto inspeccionar un campo en el cr谩ter tan ancho como jam谩s hab铆an so帽ado.

Luego, en el verano de 2021, surgieron problemas importantes con un sensor y el control remoto del helic贸ptero. Los pesimistas pensaron que la misi贸n estaba en sus 煤ltimas etapas. Pero el Ingenuity se mantuvo fiel a su nombre. El peque帽o helic贸ptero super贸 todos los problemas y despeg贸 una y otra vez para vuelos cada vez m谩s largos.

La altitud de vuelo del Ingenuity es solo de 10 metros. Inicialmente, el helic贸ptero solo pod铆a volar unos pocos metros a la vez, pero en su vuelo r茅cord, Ingenuity finalmente recorri贸 670 metros en pocos minutos.

Perseverance se mueve muy lentamente, a 0,11 kil贸metros por hora. Para recorrer 6.4 metros, el veh铆culo de exploraci贸n de 1.025 kil贸metros necesita hasta media hora. El rover terrestre tiene pocas posibilidades de recorrer distancias m谩s largas, pero eso no es un problema para el Ingenuity.

Ingenuity se ha convertido ahora en el compa帽ero permanente y coexplorador del rover marciano Perseverance. Gracias a esta colaboraci贸n entre un explorador volador y un rover terrestre, las misiones a Marte podr铆an ser mucho m谩s exitosas y f谩ciles en el futuro. Las im谩genes a vista de p谩jaro permitir谩n a los cient铆ficos de la NASA estar en dos lugares en Marte al mismo tiempo.

Los helic贸pteros tambi茅n podr铆an explorar 谩reas de Marte que no son accesibles para los rovers. 驴Qui茅n sabe? En el futuro, NASA incluso podr铆a construir combinaciones de helic贸pteros y robots ultraligeros que incluso podr铆an tomar muestras de rocas o materiales cuando est茅n cargados. Este tipo de exploraci贸n se est谩 discutiendo ahora para otros planetas, especialmente para las lunas de Saturno Tit谩n y Encelado.

Vuelo de aniversario el 19 de abril de 2022:

Nadie lo hubiera pensado al principio de la misi贸n. El 19 de abril de 2022, el proyecto sorpresa Ingenuity despeg贸 en su vuelo de aniversario. En el proceso, el helic贸ptero volvi贸 a entregar una toma que caus贸 sorpresa en la Tierra.

Desafortunadamente, esta imagen no muestra un platillo volador estrellado ni el domo de una casa marciana. Los escombros en la foto formaban parte del escudo t茅rmico que utiliz贸 Perseverance para flotar hacia la superficie de Marte.

驴Qu茅 m谩s encontr贸 Ingenuity en abril de este a帽o?:

Ingenuity estudi贸 estas capas rocosas inclinadas, cuya aparici贸n en la superficie marciana es una anomal铆a geol贸gica absoluta. Gracias a la fotograf铆a a茅rea, los investigadores pueden comparar de manera 贸ptima las dos l铆neas de cresta inclinadas. Los hallazgos podr铆an ayudar a comprender mejor la historia de la formaci贸n y el pasado del cr谩ter Jezero.

Extra帽o hallazgo de Perseverance:

Perseverance e Ingenuity han estado en la superficie de Marte durante un a帽o y medio. Por supuesto, los investigadores en la Tierra siempre esperan secretamente un hallazgo revolucionario o particularmente emocionante. 驴Qu茅 pasar铆a si aparecieran rastros de una civilizaci贸n perdida o de criaturas m谩s grandes, como animales, en alg煤n lugar de la superficie de Marte?

Los investigadores de la NASA en el centro de control est谩n observando las im谩genes y los datos enviados por Perseverance e Ingenuity casi a todas horas. Cuando este objeto apareci贸 en una imagen del rover, todos contuvieron la respiraci贸n.

Esta extra帽a estructura destaca completamente de todas las dem谩s apariciones en la superficie de Marte. Se parece a un pedazo de cuerda, una vieja l铆nea de pesca o incluso a una criatura similar al coral del mar. Probablemente ninguno de estos objetos podr铆a encontrarse en la superficie de Marte, pero 驴qu茅 era entonces?

Finalmente, los investigadores en la Tierra acordaron que la imagen probablemente muestra un pedazo de cuerda que vino de los paraca铆das que se utilizaron para posponer Perseverance.

Vez tras vez, im谩genes como estas causan sensaci贸n en la Tierra. En 2014, el rover marciano Curiosity pudo capturar esta imagen de un objeto que parec铆a sospechosamente un hueso. Pero las especulaciones de que podr铆a haber evidencia de vida en Marte fueron negadas poco despu茅s de que se lanzara la imagen. Los cient铆ficos dijeron que solo era una roca.

Sin embargo, la mayor铆a de los astr贸nomos terrestres insiste en el hecho de que solo puede haber rastros de microbios u otros peque帽os seres vivos en Marte. A pesar de ello, existen c谩lculos de modelos que indican que Marte fue un mundo acu谩tico con una atm贸sfera similar a la nuestra hace muchos millones de a帽os. 莽

Si estas teor铆as son correctas, es posible que hubiera vegetaci贸n y seres vivos m谩s grandes en Marte. No es descartable que los restos de estos seres vivos todav铆a est茅n enterrados a varios pies de profundidad bajo la superficie de Marte, de forma completamente an谩loga a los huesos de los dinosaurios extintos hace muchos millones de a帽os.

驴Qu茅 sucede despu茅s? Se esperan muchas sorpresas de Perseverance e Ingenuity en los pr贸ximos meses. Esto es claro: el peque帽o helic贸ptero todav铆a est谩 volando. El helic贸ptero complet贸 su vuelo 60 el 28 de diciembre de 2023.

驴Cu谩nto tiempo estar谩n Perseverance e Ingenuity juntos en Marte? Actualmente es una pregunta abierta, ya que el helic贸ptero ya ha superado con creces todos los requisitos que se le impusieron. Los cient铆ficos simplemente se deleitan con cada vuelo exitoso adicional.

La misi贸n de Perseverance estaba programada para al menos un a帽o marciano, que equivale a unos 687 d铆as terrestres. Esto significa que Perseverance ya ha completado gran parte de su misi贸n, pero es muy probable que el Rover est茅 en funcionamiento durante mucho m谩s tiempo. Su predecesor, Curiosity, rod贸 sobre el suelo marciano durante m谩s de 10 a帽os.

Independientemente de cu谩nto tiempo est茅 en funcionamiento el Rover, el mayor logro de este proyecto excepcional ser谩 hacia finales de la d茅cada, cuando la misi贸n de retorno de muestras de Marte devuelva las muestras de rocas recolectadas a la Tierra. Si Ingenuity seguir谩 volando entonces est谩 escrito en las estrellas.

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