Ciencia

鈽勶笍 El Asteroide Asesino [ 馃幀 DOCUMENTAL ]

Apophis, el asteroide asesino que podr铆a impactar la Tierra en 2029

En el sistema solar hay miles de asteroides que orbitan muy cerca de la Tierra, conocidos como NEOs (Objetos Cercanos a la Tierra). Uno de ellos, en particular, caus贸 preocupaci贸n en la comunidad cient铆fica hace unos a帽os, ya que ten铆a una alta probabilidad de colisionar con nuestro planeta: el asteroide Apophis.

驴Sigue este asteroide en curso de colisi贸n con la Tierra? 驴Y si es as铆, cu谩ndo ocurrir铆a el d铆a del impacto? 隆Acomp谩帽anos para descubrirlo!

El documental:

El Asteroide Asesino:

Los Objetos cercanos a la Tierra, tambi茅n llamados NEOs, son todos aquellos objetos espaciales, como asteroides o cometas, cuyas 贸rbitas alrededor del Sol los sit煤an demasiado cerca de la Tierra.

Pero, 驴qu茅 queremos decir cuando decimos \禄cerca\禄? Uno de los problemas que siempre tienen los astr贸nomos cuando descubren un NEO es tratar de explicar a la sociedad que, aunque este objeto pase cerca de la Tierra, esto no significa que vaya a colisionar con nuestro planeta.

Cuando un astr贸nomo dice \禄cerca\禄, no se refiere a que un asteroide pase a pocos metros de la atm贸sfera, sino a que se encuentra a menos de 1,3 unidades astron贸micas de la Tierra. Para que te hagas una idea, una unidad astron贸mica equivale a 150 millones de kil贸metros.

Esto significa que cuando un astr贸nomo dice que un asteroide pasar谩 \禄cerca\禄 de la Tierra, se refiere a que pasar谩 a menos de 150 millones de kil贸metros de nuestro planeta, m谩s o menos la distancia de la Tierra al Sol.

Como te puedes imaginar, estamos hablando de distancias enormes y, por lo tanto, incluso si un objeto est谩 clasificado como NEO, no significa que est茅 a punto de impactar contra la Tierra; simplemente significa que hay que mantenerlo vigilado.

Actualmente hay m谩s de 30.000 NEOs registrados, y hoy hablaremos de uno de ellos, el asteroide Apophis, una vasta roca que, cuando se descubri贸, los c谩lculos indicaban que se estrellar铆a contra la Tierra. Todo empez贸 en J煤piter…

En julio de 1994, el cometa Shoemaker-Levy 9 impact贸 contra J煤piter, marcando la primera vez en la historia humana en que los cient铆ficos y astr贸nomos pudieron observar directamente el impacto de un objeto espacial en un planeta en tiempo real.

El impacto del cometa Shoemaker-Levy 9 fue un acontecimiento astron贸mico sin precedentes que influy贸 significativamente en la ciencia y en la conciencia p煤blica sobre el estudio de los objetos cercanos a la Tierra (NEO).

Shoemaker-Levy 9, com煤nmente conocido como SL9, era un cometa peri贸dico que se hab铆a roto en m煤ltiples fragmentos debido a las fuerzas de marea del poderoso campo gravitatorio de J煤piter en un paso cercano al planeta en 1992. Dos a帽os despu茅s, estos fragmentos se convirtieron en una serie de n煤cleos cometarios que se dirig铆an a un impacto catastr贸fico con J煤piter en julio de 1994.

El impacto de los fragmentos del SL9 en la superficie de J煤piter provoc贸 enormes cambios en el planeta durante varias semanas. Incluso se calcula que el impacto cambi贸 un poco el color del planeta. Fue la primera vez que la humanidad presenci贸 de primera mano lo devastadores que pueden ser los impactos de meteoritos en un planeta.

Pero… 驴qu茅 tiene esto que ver con el cometa Apophis? La raz贸n es que antes del impacto del cometa SL9 en J煤piter, la humanidad e incluso la comunidad cient铆fica no ten铆an ning煤n inter茅s en investigar los impactos de asteroides o cometas en los planetas.

Se pensaba que solo ocurr铆a una vez cada pocos millones de a帽os y que no hab铆a nada de qu茅 preocuparse. Pero este evento cambi贸 todo; ahora sabemos que estos eventos siguen ocurriendo en nuestro sistema solar y que la Tierra podr铆a correr la misma suerte en cualquier momento.

Esto caus贸 una gran preocupaci贸n en la comunidad cient铆fica y en el gobierno de Estados Unidos, lo que llev贸 a la financiaci贸n de grandes proyectos para localizar todos los objetos que podr铆an representar una amenaza para la Tierra. Por lo tanto, la NASA y otras organizaciones intensificaron sus programas de observaci贸n de objetos cercanos a la Tierra y se fijaron objetivos ambiciosos para identificar y rastrear la mayor铆a de los NEO del sistema solar.

Esto inclu铆a el objetivo de identificar el 90% de los NEO mayores de un kil贸metro de di谩metro para 2008, lo que marc贸 el comienzo de una era de mayor conciencia y preparaci贸n para la mitigaci贸n del riesgo de impacto, as铆 como la financiaci贸n de proyectos de investigaci贸n cient铆fica centrados en los NEO y la construcci贸n de telescopios astron贸micos y observatorios para buscar asteroides y cometas con 贸rbitas cercanas a la Tierra.

Uno de esos observatorios fue el Observatorio Nacional de Kitt Peak, abreviado como KPNO, situado en el desierto de Arizona, en Estados Unidos, a 2.096 metros sobre el nivel del mar. Este observatorio ser铆a el que descubrir铆a el asteroide Apophis.

Tras el comienzo de la carrera desesperada por encontrar objetos que pudieran impactar contra la Tierra, muchos observatorios de todo el mundo se sumaron a la b煤squeda. De vez en cuando se encontraban objetos con trayectorias de colisi贸n contra la Tierra, pero una vez realizados los c谩lculos correspondientes, se descartaban inmediatamente al no representar una amenaza para nuestro planeta.

Sin embargo, eso cambi贸 el 19 de junio de 2004. Esa noche, durante una sesi贸n de observaci贸n rutinaria, los investigadores Roy A. Tucker, David J. Tholen y Fabrizio Bernardi detectaron un peque帽o punto brillante en las im谩genes del telescopio. Esto no era algo nuevo; ya hab铆an descubierto asteroides utilizando la misma t茅cnica.

Para detectar asteroides, todo lo que hay que hacer es tomar varias im谩genes del cielo cada segundo con el fondo de estrellas, y si en alg煤n momento se observa un punto similar a una estrella que se mueve mucho m谩s r谩pido que las estrellas, hay que detenerse, prestar atenci贸n y analizar qu茅 es lo que pasa.

Esto es lo que hicieron los cient铆ficos: analizaron las im谩genes bas谩ndose en las se帽ales de intensidad de luz y la trayectoria del objeto. Gracias a ello, pudieron determinar su tama帽o, pero al realizar los c谩lculos orbitales para estimar su trayectoria, descubrieron algo que los dej贸 helados. 隆La 贸rbita de este objeto, con un di谩metro de m谩s de 300 metros, indicaba que chocar铆a con la Tierra el 13 de abril de 2029!

Aunque este asteroide no era tan gigante como el que mat贸 a los dinosaurios, era lo suficientemente grande como para destruir un continente entero sin problemas; la amenaza era real.

Los investigadores no pod铆an creer el hallazgo, as铆 que hicieron lo que cualquier cient铆fico har铆a: intentar desmentir su descubrimiento. Para ello, enviaron las coordenadas y las im谩genes del asteroide a todos los observatorios disponibles para que tambi茅n pudieran observarlo y corroborar los c谩lculos de colisi贸n con la Tierra.

Esto result贸 ser la parte m谩s desafiante, ya que, al ser un cuerpo peque帽o, era dif铆cil de observar; de hecho, los investigadores de KPNO solo lograron observarlo durante dos noches, y luego lo perdieron de vista por completo.

Con las im谩genes que hab铆an obtenido durante esas dos noches, todo indicaba que el impacto era inminente. Inicialmente, se le dio el nombre de 99942, pero tan pronto como se supo que la probabilidad de una colisi贸n con nuestro planeta era alta, los cient铆ficos que lo hab铆an descubierto comenzaron a llamarlo Apophis.

Como dato curioso, muchos piensan que los cient铆ficos le dieron este nombre porque Apophis es el nombre del dios egipcio de la destrucci贸n. Pero en realidad, los cient铆ficos le dieron este nombre porque eran fan谩ticos de la serie de televisi贸n de ciencia ficci贸n Stargate SG-1, en la que uno de los principales villanos es un extraterrestre llamado Apophis, que toma el nombre del dios egipcio y cuyo objetivo principal es destruir la Tierra.

Despu茅s de ser observado durante solo dos noches, el descubrimiento de Apophis comenz贸 a aparecer en las noticias, y todos comenzaron a hablar de ello. A煤n as铆, unos meses despu茅s, el 18 de diciembre del mismo a帽o, el astr贸nomo Gordon Garradd lo observ贸 nuevamente en el observatorio de Australia, y poco despu茅s, fue visto desde varios observatorios alrededor del mundo.

El asteroide Apophis estaba en la mira de todos, ya que era el primer objeto que ten铆a una probabilidad real de colisionar con la Tierra, pero 驴Apophis sigue en curso de colisi贸n con la Tierra hoy?

Desde su descubrimiento en 2004, Apophis ha sido observado por decenas de observatorios y telescopios de todo el mundo, e incluso los telescopios espaciales nos han dado m谩s informaci贸n sobre su trayectoria.

Varios sistemas de c谩lculo orbital realizados por cientos de cient铆ficos muestran que la pr贸xima fecha de aproximaci贸n m谩s cercana ser谩 el 13 de abril de 2029. Los expertos predicen que si Apophis impactara contra la Tierra, lo har铆a en alg煤n lugar de una vasta 谩rea entre la pen铆nsula de Kamchatka (Rusia) y la regi贸n de Venezuela.

A continuaci贸n, tambi茅n se calcul贸 la probabilidad de impacto. Para sorpresa de los astr贸nomos, en los primeros d铆as posteriores a su descubrimiento, nuevas observaciones de telescopios de todo el mundo aumentaron la probabilidad de impacto en lugar de reducirla, alcanzando hasta el 2,7% (1 de cada 37).

Esta probabilidad de impacto relativamente alta, combinada con el tama帽o del asteroide (m谩s de 300 metros), hizo que Apophis recibiera el nivel 4 en la escala de Tur铆n. Este valor es el m谩s alto que cualquier asteroide ha alcanzado jam谩s.

La escala de Tur铆n es un m茅todo para clasificar el peligro asociado al impacto de objetos cercanos a la Tierra. Se mide en una escala de 0 a 10, donde 0 es una probabilidad de impacto nula o casi nula, 1 es una probabilidad de impacto moderada, de 2 a 4 significa que la probabilidad es alta o que se trata de un encuentro cercano (como Apophis), de 5 a 7 significa que el asteroide representa una amenaza grave para la Tierra y deben planificarse medidas en caso de que se produzca el impacto, y de 8 a 10 significa que el impacto es 100% seguro.

En este caso, 8 significa que el impacto causar谩 da帽os locales en un radio de no m谩s de mil kil贸metros, 9 significa que el impacto causar谩 da帽os regionales; es decir, el asteroide podr铆a destruir un gran pa铆s o varios pa铆ses peque帽os, y 10 significa que el impacto causar谩 una cat谩strofe clim谩tica global que podr铆a amenazar toda la vida en la Tierra o incluso causar la extinci贸n de todas las especies.

驴En qu茅 n煤mero de la escala de Tur铆n se encuentra Apophis actualmente?

El 27 de diciembre de 2004, Apophis fue encontrado en im谩genes anteriores a la fecha de su descubrimiento, y el c谩lculo de su 贸rbita pudo ser afinado, eliminando cualquier posibilidad de colisi贸n en 2029 y reduciendo su categor铆a de amenaza 4 al nivel 0. As铆 que no te preocupes, puedes dormir tranquilo esta noche.

Apophis no chocar谩 contra la Tierra, al menos por ahora. En 2006, durante observaciones posteriores, algunos astr贸nomos calcularon que exist铆a la posibilidad de que, durante el encuentro cercano de 2029 con la Tierra, Apophis pasara por un \禄bloqueo gravitatorio\禄, una regi贸n precisa del espacio de no m谩s de 400 metros de di谩metro alrededor de la Tierra, lo que lo pondr铆a en curso de colisi贸n para un impacto futuro el 13 de abril de 2036. Pero nuevos c谩lculos orbitales indicaron que esa probabilidad de impacto tambi茅n ser铆a baja, descartando una colisi贸n en 2036 y 2068, cuando el asteroide volver谩 a pasar cerca de la Tierra. En resumen, no se espera que Apophis golpee la Tierra durante este siglo.

Pero no debemos confiarnos, ya que cientos de miles de NEOs a煤n no han sido descubiertos. 驴Podr铆a ser que uno de estos d铆as encontremos uno con un nivel de amenaza de 8 a 10 en la escala de Turing? En ese caso, lo mejor ser铆a encontrarlo lo antes posible. 驴Por qu茅? Porque cuanto antes lo encontremos, m谩s tiempo tendremos para tratar de desviarlo y as铆 evitar que colisione con nuestro amado planeta.

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